Tuned In to El Gran Combo

August 26, 2008 7:30:59 AM PDT
Our Tuned In artist(s) this week is "El Gran Combo". They are a legendary Salsa band from Puerto Rico. They recently celebrated their 40th anniversary together. They have countless awards, and are synonymous with the Latin Jazz/Salsa genre. We recently sat down with them before a concert at The Tierra Colombiana, which is, itself, an iconic destination for the Hispanic community here in Philadelphia. The band members spoke to us about their new cd, embracing a new generation of fans, and their love for the Philadelphia Hispanic community. Enjoy their biography posted in both English and Spanish from their official my space page.

Biography:

El Gran Combo de Puerto Rico, commonly known as El Gran Combo, is a Puerto Rican Salsa music orchestra. It is Puerto Rico's most successful musical group, and one of Salsa's most famous groups across Latin America. Since many of the genre's legendary singers have been members of the orchestra, the band has been given the moniker La Universidad de la Salsa (The University of Salsa)

El Gran Combo was founded by Rafael Ithier in May of 1962. Ithier is still, as of 2006, the orchestra's pianist and musical director. The group is currently promoting their latest album titled Arroz con Habichuela (Rice and Beans) and they continuously tour around the world.

History:

The Birth of El Gran Combo
Rafael Ithier had been a member of Rafael Cortijo's "Combo" orchestra, travelling to the eastern United States before forming El Gran Combo. For their first gig, the orchestra was signed by the legendary Cuban comedian, writer and businessman Alvarez Guedes, who hired them to support Dominican singer Joseito Mateo on one of his albums for his record company Gema Records. It was Alvarez Guedes himself who baptized them with the name of El Gran Combo.

The members that met for this first incarnation were Ithier, Eddie Perez, Hector Santos, Rogelio "Kito" Velez, Martn Quiñones, Miguel Cruz and Roberto Roena. That first album was titled Meneame Los Mangos, El Gran Combo con Joseito Mateo (Shake My Handles).

The group met again to define the foundations of the orchestra and they chose singers Daniel Vazquez, Pellin Rodriguez and Chiqui Garcia. On May 21, 1962, El Gran Combo was heard for the first time on Puerto Rican radio. Later on, they became the on-studio musicians of the live television show, "La Taberna India", sponsored by India Beer.

After their live debut at Hotel La Concha in San Juan, Puerto Rico, Chiqui Garcia left the orchestra. Sammy Ayala, who had also played with Ithier in the Cortijo orchestra, recommended the hiring of Andy Montañez. Felipe Rodriguez, another legendary Salsa singer, also followed the group's career closely, sometimes even making suggestions to Ithier.

First Albums
On November 20, 1963, El Gran Combo released their first group album, Acangana, with Rodriguez and Montañez as leading voices. The album became a number one hit in New York, Panama and Puerto Rico. Their success opened them doors in many Latin American markets and they gained an exclusivity spot in Puerto Rican television show El Show de las 12. The album also reached gold status.

On 1964, musician Elias Lopez joined the orchestra. However, the excess of exposure helped their demands to decline. Still, in 1967, their album Boogaloo con el Gran Combo also reached gold status. In 1969, Roena and Lopez left the orchestra to form the Apollo Sound together. Despite all this, that same year the group is awarded with an Agueybana de Oro Award in Puerto Rico.

Near death experience
On February 15, 1970, the members of El Gran Combo shared a near death experience. They were returning to Puerto Rico from Curacao, and had to stop at Las Americas International Airport in Santo Domingo. One of the band's members had a bad feeling about the flight they were about to embark on, and the orchestra decided not to take that flight, which would turn out to be the Dominicana Airlines DC-9 that crashed off the Caribbean coast.

The 1970s
In 1970, their contract with Gema Records wasn't renewed. Despite offers from the renowned Motown label, El Gran Combo decided to produce their own albums. Their first album under their label, EGC, is titled Estamos Primeros.

In 1971, El Gran Combo introduced the trombone to their list of instruments. The trombone was played by Fanny Ceballos. Soon after, their production named De Punta a Punta (slang for "From Coast to Coast") was released. In 1973, Pellin Rodriguez left the group to continue on with a solo career. Legendary Salsa musician Jerry Concepcion and the well known sportscaster Rafael Bracero, friends of Ithier, recommended Ithier to replace Rodriguez with Charlie Aponte.

In 1973, El Gran Combo sang in front of 50,000 fans at the famous Yankee Stadium in New York City as the opening act for the Fania All Stars' sold out concert.

Montañez left the band in early 1977 and went to live in Venezuela, where he receive a good contract to replace Oscar De Leon in another orchestra, Dimension Latina. Jerry Rivas was then chosen to join the orchestra. Both Rivas and Aponte are still members of the orchestra. The success of this new duo was proved with their 1977 album [International] and 1978's En Las Vegas which reached gold record status.

In 1977, El Gran Combo en Navidad, a Christmas album, was released, with Martin Quiñones appearing as Santa Claus in the album's cover. After a car accident, Quiñones was replaced in the band by his son, Martin Quiñones Jr. He stayed until 1979, being replaced by Luis Diaz.

Recent Years
The orchestra opened the 70s with the album, Aqui No Se Sienta Nadie. They continued to receive numerous awards in all Latin America. In 1984, they traveled to Alaska where they received a great welcome. Soon after they release their album titled Breaking the Ice which garnered them their first Grammy nomination.

In 1982 they celebrated their 20th anniversary playing at the Madison Square Garden. They also reached Europe that year playing in Paris, France.

In the early 90s, they were honored in the city of Madrid, Spain to open the decade in the right track. In March 29, 1992, they celebrated a huge concert in the Hiram Bithorn Stadium in front of 30,000 people.

The New Millennium
In 2002, El Gran Combo celebrated their 40th anniversary with two sold-out concerts at the Ruben Rodriguez Coliseum in Bayamon, Puerto Rico. This celebration spawned a renowned album that was recognized as one of the best of the year. A year later, they received a Grammy for Best Tropical Album.

As of 2006, the orchestra has released over 40 albums or CD's, and it has received many awards, including golden albums, a "Calendario de Plata" in Mexico, a "Golden Combo" in Colombia, a "Paoli Award" in their native Puerto Rico, a honorable distinction in Spain and countless others.

In 2006, they released their latest album titled Arroz con Habichuela. It has already spawned a hit single titled "No Hay Manera" ("There's No Way").

Discography
Album Year Label
Men..ame los Mangos, el Gran Combo con Joseito Mateo 1962 Gema Records
El Gran Combo. de Siempre 1963 Gema Records
Acangana 1964 Gema Records
Ojos Chinos, Jala Jala 1964 Gema Records
El Caballo Pelotero 1965 Gema Records
Traigo un Tumbao, Meneito Me 1965 Gema Records
El Swing del Gran Combo con Pellin y Andy 1966 Gema Records
El Gran Combo en Navidad 1967 Gema Records
Maldito Callo 1967 Gema Records
Esos Ojitos Negros 1967 Gema Records
Fiesta Con El Gran Combo 1967 Gema Records
Boleros Romanticos con El Gran Combo 1967 Gema Records
Tu Querias Boogaloo, Toma Boogaloo 1967 Gema Records
Pata Pata, Jala Jala y Boogaloo 1967 Gema Records
Boogaloos con El Gran Combo 1964 Gema Records
Tangos 1967 Gema Records
Merengues 1968 Gema Records
Guarachas 1968 Gema Records
Bombas, Bombas, Bombas 1968 Gema Records
Los Nenes Sicodalicos 1968 Gema Records
Latin Power 1968 Gema Records
Smile, It's 1968 Gema Records
Este Si Que es El Gran Combo 1969 Gema Records
Estamos Primeros 1970 Combo Records
De Punta a Punta 1971 Combo Records
Por El Libro 1972 Combo Records
En Accion 1973 Combo Records
Numero 5 1973 Combo Records
Disfrutelo Hasta el Cabo 1974 Combo Records
Numero 7 1975 Combo Records
Los Sorullos 1975 Combo Records
Mejor Que Nunca 1976 Combo Records
Internacional 1977 Combo Records
En Las Vegas 1978 Combo Records
Aqui No Se Sienta Nadie 1979 Combo Records
Unity 1980 Combo Records
Happy Days 1981 Combo Records
Nuestro Aniversario 1982 Combo Records
20th Anniversary 1982 Combo Records
La Universidad de la Salsa 1983 Combo Records

En el año 1962, se reunen Rafael Ithier, Eddie Perez, Hector Santos, Rogelio (Kito) Velez, Martin Quiñones, Miguel Cruz y Roberto Roena con Rafael Alvarez Guedes con el proposito de formar un grupo que acompañaria a un cantante dominicano de nombre Joseito Mateo en una grabacion para su sello GEMA. Fue el propio Alvarez Guedes quien "bautiza" el grupo como EL GRAN COMBO. Esa primera grabacion llevo por titulo "Meneame los Mangos" - El GranCombo con Joseito Mateo. Luego de esa grabacion de reune elgrupo una vez mas, en esta ocasion en la casa de Raquel Vazquez(madre de Roberto Roena) para sentar las bases por las cuales se habia de regir el futuro del grupo.

Se escoge a Rafael Ithier como director. Al poco tiempo sale del grupo Roberto Rohena y es reemplazado por Daniel (Maninon) Vazquez. Buscando un sonido y una imagen que los identificara, son incorporados al grupo Milton Correa. Mickey Duchesne, Pellin Rodriguez, Chiqui Rivera y Paleco como "band boy".

Fue un comienzo escabroso, ya que el grupo surge de la ruptura de el Combo de Rafael Cortijo, no les permitian ensayar en ningun lugar. Muchos de sus llamados amigos les dieron la espalda y hubo muchas puertas que se cerraron tras ellos. Pero como la calidad siempre surge, el lunes 21 de mayo WIAC-RADIO les da la bienvenida a un programa radial y comienzan sus presentaciones junto a Fidel Cabrera. Poco a poco se van dando a conocery es la ciudad de Bayamon la que hoy se honra de haberlos recibido, ya que su primera presentacion en publico tuvo lugar en el Club "Rock and Roll" el 26 de mayo de 1962. De WIAC pasan a WKAQ-RADIO con Tur..n Lamas donde se planifica su debut en television y comienzan en "La Taberna India".

Entrando el mes de junio se organiza un baile homenaje a Rafael Cortijo en el Hotel La Concha y es precisamente a EL GRAN COMBO que contratan para alternar. La noticia corrio como polvora y no falt.. quien comentara que se habia hecho con el simple proposito de humillarlos. Pero aun asi, EL GRAN COMBO debuto en La Concha. Ese fue el ultimo baile de Chiqui, que salia del grupo.Al Necesitar otro cantante, Sammy Ayala le recomienda a Ithier a un muchacho al que llamaban Junior, Junior Montañez. La primera presentacion de Junior con el grupo fue en WKAQ interpretando una cancion de Bobby Capo. Desde los ensayos, se comenzo a hablar muy bien de Junior. Felipe (La Voz) Rodriguez se encontraba en el lugar y le pregunt.. su nombre porque como el dijo-"Hay muchos Junior's en el ambiente-" "-Andres-"recibe por contestacion; y comenzo a llamarlo Andy. Andy Montañez permanece con el grupo por quince (15) años. Regresa Roberto Roena y permanece con el grupo siete (7) años.

El 20 de noviembre de 1962 sale al mercado el primer disco de larga duracion que los daria a conocer en Centro, Sur y Norte Am..rica en una produccion prematura y sin planificar que rindio grandes frutos. Sucedio que dos dias mas tarde de la salida del disco al mercado asesinaron al Presidente de los Estados Unidos, John F. Kennedy.El pueblo se sumio en un luto nacional y los hermanos Alvarez-Guedes,preocupados, deciden detener la produccion en Puerto Rico y enviarla grabacion a Panama, Venezuela y Mexico donde resulto un exito absoluto. La produccion discografica Ilega a Nueva York y finalmente a Puerto Rico donde debuta y los hace acreedores a su primer Disco de Oro. Asi el 28 de marzo de 1964 EL GRAN COMBO recibe su primer gran premio por su disco "Acangana", el cual incluia exitos como "Mima", "A Mi Manera" y el que servia como titulo.

En abril del 1963 realizan su primer viaje a la ciudad de New York donde todas sus presentaciones fueron un exito rotundo, present..ndose en tarimas como la del famoso "Palladium", el "Manhattan Center", el "BronxCasino" y el "Caborrojeo", sin pensar jamas que esta era la puerta para viajar al mundo.

Continuan los exitos y los viajes y es Curazao su primera plaza internacional. A pesar de reconocerse como una agrupaci..n estable,en 1964, sustituyendo a Kito Velez, ingresa Elias Lopes quien permanece en el grupo por espacio de cinco (5) años donde tuvo Ia oportunidad de visitar Panama, Santo Domingo y la ciudad de Nueva York. Nuevas interpretaciones se convertian en nuevos exitos para el grupo a tal gradoque en los "Hit Parades" de esos paises ocho o diez canciones eran de ELGRAN COMBO. No habia competencia; EL GRAN COMBO habia llegado para quedarse. Su fama comenzaba a extenderse mas alla de los 100 x 35 que los vio nacer.

En Puerto Rico siguen deleitando al publico con su ritmo y sonido peculiar que poco a poco habia ganado tantos admiradores y logran un contrato de exclusividad para television en "EL SHOW DE LAS 12:00" bajo la produccion de Paquito Cordero. Pero como todo en exceso es perjudicial, la demanda por el grupo merma ya que para los fanaticos era muy facil ver a sus idolos y escuchar sus exitos comodamente sentados en su hogar. Por tal motivo, las ventas de sus discos bajan y ya no eran contratados para amenizar algun baile con la frecuencia y la fuerza de antes. A pesar de todo esto, en 1967 reciben su segundo Disco de Oro por la grabacion "BOOGALOO CON EL GRAN COMBO". Cabe destacar que para esa fecha ya habian grabado12 L.P.'s.

Llega el 1969 y la estabilidad del grupo se pone a prueba cuando, por problemas internos harto conocidos por muchos de los que hoy nos leen, salen del grupo Roberto Roena y Elias Lopes y crean el APOLLO SOUND. Sustituyen a estos Baby Serrano y Edwin Cortes. Pero los cambios no terminan ahi, tambien salen Hector Santos y Victor Perez;entrando por ellos, Jose Duchesne y Mike Torres. Este ultimo es sustituido por Tommy Sanchez. Sale Edwin Cortes y entra Gerardo Cruz quien permanece por espacio de diez (10) años.

No empece este "entra y sale", la popularidad del grupo comienza a retornar y otra vez se proclaman como 1 haciendose acreedores del AGUEYBANA DE ORO de Puerto Rico como mejor orquesta en el 1969.

La renovacion continua y le llega el turno a Milton Correa quienen 1970 abandona la agrupacion y lo sustituye un muchacho traido de la ciudad de Chicago de nombre Miguel Marrero. El color azul de los ojos de Miguel rompe un poco con la armonia de los ojos oscuros que imperaba en el grupo.

Para ese año Puerto Rico tiene su primera Señorita Universo, Marisol Malaret. Llenos de orgullo los muchachos de EL GRAN CQMBO proclamaban que uno de sus compañeros era "primo" de Marisol. No fueron pocos los paises que visitaron donde lo conocieron como Mike Malaret. Los muchachos siempre han tenido un buen sentido del humor y el publico asi lo ha aceptado. Lamentablemente en el 1982, nuestro amigo nos deja cuando fallece por complicaciones de una operacion en un hospital de la capital.

Tambien en 1970 entra al grupo Mike Ramos quien se encargaba de las rutinas de baile y se mantuvo en el grupo por espacio de diez (10) años.Mike Torres abandona la agrupacion y lo sustituye Luis Alfredo (Taty)Maldonado quien es uno de los integrantes actuales y gran colaborador.

La "magia" como la describian algunos de sus seguidores, que envolvia al Combo seguia creciendo. Nadie entendia como con tantos cambios aun se presentaban ante el publico como una institucion estable con su musica y con el comportamiento entre ellos. El trato cordial entre los "nuevos" y los que llevaban mas tiempo admiraban a todos y les ganaba adeptos cada dia a tal grado que les hizo acreedores de "ELMOMO DE ORO", maximo galardon en Venezuela como mejor orquesta internacional. Ya para esa fecha el nombre de la agrupacion habia trascendido los limites discograficos del pais. Ejecutivos de la firma "MOTOWN" le hicieron un acercamiento al grupo. La importancia y renombre de este sello no amedrenta a nuestros jibaritos quienes entraron en negociaciones con sus representantes. No obstante estas negociaciones no dieron fruto.

Tampoco el contrato con el sello "GEMA" le fue renovado y es aqui cuandose encontraron huerfanos de un sello con quien grabar. El recien recibido premio venezolano y el cariño del publico viene a ser el estimulo que EL GRAN COMBO necesitaba para emprender la empresa que todo artista ambiciona: producir sus propios discos. Habia que buscar dinero. Se reunen, y en esa reunion Andy toma la desicion de hipotecar su residencia por $7,000.00 pagaderos en treinte dias. Una gestion arriesgada, no?. Asi nacio el sello discografico EGC. Su primer disco bajo este sello lleva el titulo de "ESTAMOS PRIMEROS, EL GRAN COMBO". A este le siguen diez (10) mas para un total de once (11) larga duracion.

Pero el 1970 tambien es recordado por un suceso que toca las fibras mas intimas de los integrantes del grupo, sus familiares y todo el pueblo de Puerto Rico. El 15 de febrero El Combo regresaba de una gira por Curazao e hicieron escala en Santo Domingo, Republica Dominicana. Mientras esperaban para abordar el vuelo que los traeria a San Juan, uno de los integrantes compra un aviona escala parecido al que abordarian. Minutos antes este le dice a los muchachos-"no nos vayamos en ese avion, vamos a esperar otro"- mientras comtemplaba el modelo que habia comprado. Tal fue el nerviosismo que advirtieron, que los muchachos tratando de tranquilizarlopierden el vuelo. Cinco minutos despues de despegar el avion,se estrellaba en las costas dominicanas y sus aguas se llevaban a sus entrañas a un gran numero de hermanos puertorriqueños entre ellos el equipo de Volleyball femenino LAS PINKINS de Corozal y el conocido deportista y maestro de Bayamon: Juan Ramon Loubriel. Habia tenido un mal sueño con ese viaje. PREMONICION?

En 1971 se incorpora un nuevo instrumento: El Trombon; haciendo as.. entrada, Epifanio Ceballo (Fanny), el cual permanece por espacio de veinte (20) años y quien fallece de cancer en 1991, siendo integrante activo del grupo. En ese mismo año (1971) graban el disco donde estrenan su nuevo sonido: " De Punta a Punta", donde se destacan..xitos tales como "Don Goyo", "Achilipu", "Le Dicen Papa",y otros.

Record World Magazine los premia como EL COMBO DEL AÑO en 1972,cuando tambien ganaron el Festival del Disco de Oro en Miami. En 1973 sale del grupo Pellin Rodriguez para lanzarse como solista. Entra por el Marcos Montañez, hermano de Andy y permanece solo seis meses con la agrupacion. Al irse Marcos, Jerry Concepcion y Rafael Bracero se acercan a Rafa y le recomiendan a un muchacho de nombre Charlie Aponte. Charlie es uno de los cantantes actuales y se ha destacado como tal desde sus comienzos.

Continuan acumulando premios y para esta fecha ganan el Festival De Orquestas de Venezuela. La lista de ciudades que los aclamaban continua ampliandose y es aqui, cuando picado un poquito por los celos patriaticos, Mariano Artau decide bautizarlos como LOS MULATOS DEL SABOR, EL GRAN COMBO DE PUERTO RICO.

En 1975, Miguel Cruz bajista original y fundador sale del grupo y tiempo despues muere. Este es sustituido por Fernando P..rez el cual permanece con la agrupacion por espacio de trece años.

En 1976, son honrados al ser declarados "Ciudadanos Honorarios de Nueva Orleans".

En 1977, ganan Ia Copa del Presidente de Venezuela otorgada a la mejor agrupacion musical internacional. Es aqui cuando Andy Monta..ez sale del grupo al recibir un "jugoso contrato" para trabajar en ese pais. Como podran imaginar y recordar los que vivieron esa epoca, y aun hoy los que han escuchado la potente voz de Andy, no fue tarea facil dar con Ia persona que lo sustituiria. Pero tuvieron la suerte de encontrar, entre muchos aspirantes, a un talentoso joven de nombre Jerry Rivas el cual se desempeia con cantante y gran colaborador.

Hubo mucha expectacion en cuanto a las nuevas voces del grupo. Pero para que no quedaran dudas sobre el juicio selectivo de su director y sobre la excelente capacidad de acoplamiento que existe desde su origen, el primer disco grabado por el nuevo duo, gana Disco de Oro en 1978. El titulo de esta creacion fue "EL GRAN COMBO EN LASVEGAS" y dejaba demostrado que habia Gran Combo para largo rato.

Debido a sus multiples compromisos dentro y fuera del pais, sumado a que los Mulatos del Sabor eran excelentes musicos, no administradores,dejan a un lado su sello disquero y deciden grabar para el Sr. Ralph Cartagena bajo el sello Rico Records, actualmente conocido como Combo Records.

El 1977 marca el retiro de Martin Quiñones de EL GRAN COMBO y tal vez de la musica debido a un accidente donde una de sus muñecas se vio seriamente afectada. Entra por el su hijo Martincito, el cual se mantiene en el grupo solo unos meses, y quien es sustituido por Luis Diaz; tambien permanece este por poco tiempo ya que era estudiante y se ve..a limitado de tiempo para cumplir con ambos compromisos.Ya en 1979 llega al grupo el actual conguero Miguel Torres (El Pollo).Aunque cuentan con un director y el grupo funciona como una institucion, los muchachos no se sienten limitados en su campo personal. Para emprender nuevas carreras, ese mismo a..o salen Mike Marrero y Geraldo Cruz(El Grillo), siendo sustituidos por Edgardo Morales y Edwin Gonzalez. Este ultimo sale al poco tiempo y es Nelson Feliciano quien lo sustituye.

Entre los premios que recibieron para esos años, cabe destacar el reconocimiento otorgado por la corporacion organizadora del Festival de Bomba y Plena del Instituto de Cultura. Estrenando la decadadel 80, graban un elep.. que les hizo acreedores a un disco de oro. El titulo: "Aqui No Se Siente Nadie", aludiendo o sugiriendo que con ese sonido unico del grupo nadie se iba a poder mantener ni en la sala de la casa. Este mismo año salen del grupo Mike Ramos y Jose L. Duchesne y hacen su debut Freddie Miranda y Papo Rosario, actuales integrantes. No solamente fue el debut de estos compañeros, sino del grupo completo, quienes visitaron en ese año (1980) la Republica del Peru y cuya presentacion se considera como uno de los mayores logros de un artista extranjero. En ese viaje el timbalero Gilberto Diaz sustituye a Edgardo, quien se encontraba convaleciendo de una operacion. Sale del grupo Nelson Feliciano para cumplir con compromisos politicos y entra Edwin Rodriguez (ElCano).

En 1981 reciben el Calendario de Plata en Mexico, uno de los premios mas significativos para el grupo, ya que simboliza su aceptacion en un mercado tradicionalmente dificil. A estas alturas el trabajo era arduo, requiriendose los servicios de un "Band Boy". Asi ese año se une a la familia Felipe Rivera.

Lo que al principio, en 1962, parecia un sueño, se conmemoraba en 1982; EL GRAN COMBO cumplia 20 años. Comenzaron a recibirse felicitaciones y reconocimientos de todos los pueblos de la isla y del extranjeros, destacandose El Congo de Oro de Colombia, una resolucion del Senado De Puerto Rico y otra del pueblo de Dorado. El premio Paoli les es conferido por primera vez en 1982, marcando este el desplazamiento de la agrupacion hacia tierras lejanas como Alaska. Es en 1984 cuando Los Mulatos de El Gran Combo pisan tierra de ese lejano estado de la nacion norteamericana. Calificando el suceso como una experiencia unica, los muchachos recuerdan el lugar, entre aquellas monta..as de hielo que rodeaban la pista, al bajar del avion los esperaba portando la bandera de Puerto Rico mas grande que ellos habian visto. Una experiencia verdaderamente inolvidable. El exito no se hizo esperar. Una vez mas confirman que son La Universidad de la Salsa, titulo conferido a la agrupacion un año antes por personas que se desenvuelven en el plano musical en Colombia.

Honrando esa visita a Alaska, graban un "elep.." que titulan "BreakingThe Ice - EL GRAN COMBO en Alaska", que los hace merecedores a su primera nominacion a los Premios Grammy. El Haber adquirido los servicios de Humberto Marrero como sonidista en 1983 habia rendido frutos.

En 1984 sale del grupo Baby Serrano, despu..s de quince (15) años,y entra Miguel Laboy. Ese mismo año son galardonados una vez mas con el Premio Paoli y se instituye un premio especial a ser otorgado anualmente en forma vitalicia. Tambien, como homenaje, la radioemisora Z-93 celebra "El Primer Dia Nacional de la Zalsa" en honor a Rafael Ithier.

1985 marca la incursi..n de Ia agrupacion en Europa. Otra plaza mas que caña rendida ante EL GRAN COMBO. Fue especificamente la Ciudad Luz, Paris, la que los recibio en aquella gira inolvidable. Pero no todos son honores del extranjero, tambien el grupo es honrado localmente y es en ese mismo año cuando reciben La Llave de la Ciudad de San Juan.

Fue 1987 un a..o muy significativo para EL GRAN COMBO: la celebracion de su Aniversario de Plata, sus 25 años. 25 años de orgullo patrio llevando el mensaje universal a todos los rincones del mundo donde fueron recibidos. Un aniversario inolvidable donde, en un concierto historico, se presentaron ante un publico que abarrotaba el "Madison Square Garden en la ciudad de Nueva York" y quien, a la llegada del grupo, poniendose de pie, les felicito entonando "Cumpleaños Feliz".

Los homenajes y reconocimientos no se hicieron esperar: el Guayaquil Luminoso de Ecuador, el Premio Aplausos a la Mejor Orquesta, una Resolucion de Ia Camara de Representantes, otra del pueblo de Bayamon,como tambien una Proclama del pueblo de Juncos. En 1988 sale de la vida activa de EL GRAN COMBO, Edgardo Morales, motivado por sus estudios, y lo sustituye Domingo (Cuqui) Santos. Asi mismo, en 1989 sale Fernando Perez, siendo sustituido por Freddy Rivera.

Hasta este momento los muchachos habian experimentado un ambiente de paz, armonia y camaraderia dentro del grupo, a pesar de todos los cambios que se realizaron al pasar de los años. Pero 1991 los marca para siempre haciendoles experimentar el dolor de la p..rdida deuno de sus compañeros: Fanny Ceballo. Es imposible plasmar en estas paginas la impresion que nos causa ver como los muchachos lloraban la partida del hermano. Dejaron porun momento de ser lo Embajadores de la Alegria para convertirse en los seres humanos que son, sacudidos por el dolor. Toñito Vazquez viene a llenar el vacio dejado por Fanny, pero enforma temporera, ya que es Moises Nogueras el que honrosamente lo sustituye.

Y llega no el gran dia, sino el gran año 1992, en que celebran su aniversario numero 30. Comenzando su año de actividades con un juego de Softball donde tuvieron el orgullo de enfrentarse con las estrellas puertorriqueñas del beisbol de ayer y de hoy, como tambien a compañeros musicos y de la farandula. Nombres como Ruben Sierra, Victor Pellot, Ivan Calderon, Carmelo Martinez,entre los peloteros; asi como Gilberto Santarrosa, Alex D'Castro, Junior Abrahams, Robertito Vigoreaux, entre la farandula, sirvieron de imon a los cientos de fanaticos que se reunieron en el Parque Donna Terry en la ciudad de Guaynabo para celebrar este aniversario.

Luego de este evento Ia ciudad de Madrid los invita para rendirles homenaje acorde con la ocasion. La celebracion fue en grande siendo publicada en la prensa madrileña, cubriendo todos los titulares. Al regresara Puerto Rico, el Senado les rinde un homenaje y los nombra Embajadores de Nuestra Musica en una Resolucion otorgada en San Juanel 24 de marzo de 1992.

Pero la actividad cumbre del pueblo se celebro el domingo, 29 de marzo de 1992 en los terrenos del Hiram Bithorn, donde sobre 30,000personas disfrutaron de la historia musical de los Mulatos del Sabor:EL GRAN COMBO de Puerto Rico. Compartiendo tarima, para beneplicitodel publico, con Gilberto Santarrosa, Andy Montañez, Jerry Rivera, Alex D'Castro, Johnny Ventura y La Sonora Ponceña. Un espectaculo digno de ser atesorado para la posteridad en cualquier videoteca.

Hoy, 23 de mayo de 1992, se le rinde un homenaje especial en un lugar especial.El Centro de Convenciones del Gobierno de Puerto Rico abre sus puertas para ser la cede de un homenaje al ser EL GRAN COMBO la excelencia y el orgullo de nuestro pueblo, quienes contando con una larga lista de premios,concuerdan en que el mejor homenaje ha sido el respeto, respaldo y el aplauso de su publico. Homenaje que les rendimos por su afin de poner y mantener el nombre de Puerto Rico muy en alto.

Please enjoy their video performance from The Tierra Colombiana, and from archive footage taped by the band that they provided to us

You are now Tuned In to El Gran Combo

On the web

www.elgrancombodepuertorico.net
www.myspace.com/combodepuertorico


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